Patricia Casey: «La mayor preocupación del sector es minimizar su impacto medioambiental»

| 9 mayo, 2014 | Comentario
Presidenta de Iultcs

Patricia Casey, presidenta de Iultcs

Patricia Casey ha sido nombrada recientemente nueva presidenta de la Unión Internacional de Sociedades de Técnicos y Químicos para Curtidos (Iultcs). Natural de Argentina, es doctora en Química y acumula casi cuatro décadas de experiencia profesional dentro del sector de la curtición, en donde ha trabajado en algunas de las más relevantes empresas del sector en Sudamérica, como BASF Argentina, Cueroflex o Curtiembre Fonseca. Según nos confiesa, su principal objetivo al frente de Iultcs será el de informar al consumidor sobre las ventajas del uso del cuero, «un material sostenible por excelencia».

Lederpiel: ¿Qué es Iultcs? ¿Qué actividades desarrolla?
Patricia Casey: Iultcs es la Unión Internacional de Sociedades de Tecnólogos y Químicos del Cuero. Sus orígenes datan de 1897, en Londres (Reino Unido). Su principal función es lograr la cooperación entre las sociedades miembro, promover la capacitación y difusión de las investigaciones y desarrollos relacionados con la producción de cuero, formar comisiones para realizar estudios especiales y establecer métodos, reconocidos internacionalmente, para ensayos de cuero. Creo que actualmente la principal función de Iultcs es ser la voz de de los científicos y técnicos que trabajan en la industria del cuero, constituyendo una plataforma autorizada para expresar opiniones en situaciones que afecten a la industria.

Durante mi presidencia quiero estrechar los lazos entre los técnicos y químicos del cuero de los países más desarrollados para que sirvan de apoyo a quienes trabajan en la industria del cuero en los países en vías de desarrollo.

L: ¿Cuáles serán sus principales objetivos al frente de Iultcs?
P. C.: La industria del cuero en todo el mundo enfrenta problemas similares en distinta magnitud, por lo que es necesario continuar desarrollando e implementando tecnologías amigables con el cuidado del medioambiente. Durante mi presidencia quiero estrechar los lazos entre los técnicos y químicos del cuero de los países más desarrollados para que sirvan de apoyo a quienes trabajan en la industria del cuero en los países en vías de desarrollo. Quiero promover iniciativas con fundamento científico para informar al público consumidor sobre las ventajas del uso de cuero, un material sostenible por excelencia.
L.: ¿Cuántos países están representados en Iultcs? ¿Qué países tienen más peso dentro de Iultcs? ¿Qué acciones se van a poner en marcha para incorporar a nuevas asociaciones de países en vías de desarrollo?
P. C.: Forman parte de Iultcs las sociedades de los siguientes países: Argentina, Alemania, Bangladesh, Brasil, Colombia, España, Estados Unidos, Francia, India, Italia, Japón, México, Suiza, Taiwán, Turquía, Reino Unido, China y Uruguay. También hay asociados de Ecuador, Indonesia, Nueva Zelanda, Portugal, Rumanía y Túnez.
Los miembros que integramos el Comité Ejecutivo trabajamos intensamente para difundir las actividades de Iultcs en todo el mundo y las ventajas de pertenecer a esta organización y de esta manera acercarnos a asociaciones o miembros individuales de otros países del mundo donde haya actividades productivas relacionadas con el cuero y su cadena de valor.

Una de las principales preocupaciones de la industria del cuero a nivel mundial está centrada en los temas ambientales orientados a minimizar los impactos negativos sobre el medioambiente

L.: ¿Qué países abanderan en la actualidad la investigación química aplicada a la curtición de pieles en el mundo?
P. C.: Las empresas químicas proveedoras de la industria del cuero tradicionalmente estuvieron localizadas en Europa, donde tienen sus centros de investigación y desarrollo. Sin embargo, debido a que la mayor producción de cueros en el mundo actual está distribuida entre los países asiáticos y América del Sur, en esos continentes también hay importantes centros de investigación en universidades e institutos que trabajan para desarrollar nuevas tecnologías y mejorar las existentes en materia de curtición de pieles.

L.: En la actualidad, ¿cuáles son las principales vías de investigación dentro de la industria química aplicada a la curtición?
P. C.: Como expresé anteriormente, una de las principales preocupaciones de la industria del cuero a nivel mundial está centrada en los temas ambientales orientados a minimizar los impactos negativos sobre el medioambiente. La industria química actualmente está enfocada en optimizar los procesos productivos dentro de las curtiembres para reducir el consumo de recursos naturales no renovables, minimizando la generación de residuos y buscando nuevas aplicaciones de los mismos como insumos de otros procesos productivos. No debemos olvidar que luego de la piel, el principal insumo que usa una curtiembre es el agua, que es un bien escaso en muchos lugares del mundo.

La  falta de información con adecuado sustento científico ha hecho que durante muchos años se transmitieran mitos o verdades a medias respecto a la curtición al cromo

L.: ¿Cuáles cree que son las ventajas de la piel natural frente a los productos sintéticos?
P. C.: La piel es un subproducto de la industria cárnica. El cuero es un material sostenible, que proporciona confort al usuario. Entre otras características destacan la resistencia al paso del tiempo, la elegancia, etc.

L.: ¿Hasta qué punto la curtición de pieles es una actividad agresiva con el medioambiente? ¿Cómo puede la industria química ayudar a hacer «más limpio» el proceso de curtición?
P. C.: Actualmente existen tecnologías limpias, amigables con el medioambiente para producir cueros que son utilizadas en muchos lugares del mundo. Creo que no hay que hablar de industrias que contaminan sino de empresas que, en la medida de sus posibilidades, deben realizar la reconversión de sus procesos productivos aplicando las tecnologías que mencioné anteriormente. Tanto las empresas proveedoras de insumos químicos como los fabricantes de maquinarias para la curtiembre, trabajan constantemente para brindar soporte a quienes producen cueros.

L.: En los últimos años se ha cuestionado la curtición con cromo, que es mayoritaria en las curtidurías. ¿Son fundados estos recelos? ¿En qué medida puede ser perjudicial para la salud humana la presencia de cromo en los cueros?
P. C.: La  falta de información con adecuado sustento científico ha hecho que durante muchos años se transmitieran mitos o verdades a medias respecto a la curtición al cromo. El año pasado Iultcs ha difundido un trabajo Investigación sobre Cromo y Cuero– Un enfoque equilibrado de datos y hechos científicos cuyos autores son los doctores Tegtmeyer y Kleban. Se encuentra disponible en varios idiomas en el sitio web www.iultcs.org [puede consultarse en el número 96 de Lederpiel o en nuestra web] y aclara con todo lujo de detalles todos los aspectos relacionados con la curtición al cromo y cómo pueden prevenirse los riesgos que conlleva el no trabajar correctamente.

El cuero libre de cromo aún no tiene la resistencia al desgaste que tiene el curtido al cromo, por lo que su ciclo de vida es menor y esta es una desventaja en ciertas aplicaciones

L.: La investigación de la curtición libre de cromo ha crecido mucho en los últimos años. ¿Existen en la actualidad alternativas viables a la curtición con cromo?
P. C.: Hay alternativas viables. Una de ellas es la curtición libre de cromo, pero el cuero curtido al cromo tiene propiedades y características especiales que lo distinguen de los demás. El cuero libre de cromo aún no tiene la resistencia al desgaste que tiene el curtido al cromo, por lo que su ciclo de vida es menor y esta es una desventaja en ciertas aplicaciones. Creo que no se trata de pensar en sustituir el cuero curtido al cromo sino que distintos tipos de procesos  productivos, realizados correctamente, pueden convivir y ofrecer al público productos con distintas características.
L.: ¿Le cuesta a un sector tan tradicional como el de la curtición incorporar en sus talleres las innovaciones que se descubren desde la industria química?
P. C.: La industria del cuero ha evolucionado notablemente y las innovaciones en materia de productos químicos y maquinarias son rápidamente aceptadas por los dueños y técnicos de las curtiembres de los principales países productores de cuero. Esta experiencia y nuevas tecnologías deben aplicarse también en los países en vías de desarrollo.

L.: Las curtidurías europeas llevan tiempo quejándose de que se les exige el cumplimiento de un reglamento muy exigente en cuanto a la utilización de productos químicos. ¿Cree que las curtidurías europeas sufren un agravio comparativo en este sentido?
P. C.: La presión respecto a declaraciones  de  uso de sustancias químicas es mayor en Europa pero también se percibe en otros países del mundo. Se observa que las empresas que utilizan cuero para manufacturar sus productos piden que se lleven a cabo extensos protocolos de análisis muy costosos y en muchos casos solicitan la detección de sustancias químicas que no se utilizan en ninguna etapa del proceso productivo del cuero y tampoco tienen posibilidad de generarse por reacción química durante el mismo. A esto se agrega que en varios casos los métodos de análisis que piden aplicar no son los correctos para cuero sino que vienen de otras industrias como las del plástico o la textil y esto lleva aparejado la aparición de falsos positivos cuando se obtienen los resultados.
La Comisión IUC (que se ocupa de la emisión de métodos de ensayo químicos sobre cuero), encabezada por el doctor Joan Castells de España, ha elaborado una norma que lista las sustancias químicas restringidas y/o prohibidas que pueden estar presentes en el cuero y los métodos adecuados para su detección. Esperamos que a la brevedad sea aprobada ya que será de mucha ayuda para las curtiembres.

L.: ¿Cómo cree que evolucionará la curtición de pieles en el futuro?
P. C.: Creo que la preocupación por el cuidado del medioambiente y la obtención de artículos de primera calidad con altos niveles de productividad a costos razonables serán las tendencias que guíen la evolución de la industria del cuero.

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Categoría: Entrevistas

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